Visiting the Ancient World in Canyon de Chelly

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Connecting with the ancient world in Canyon De Chelly, in the middle of the Navajo Nation, is an experience unlike any other we experienced during our trip of the Southwest.  We were led into the canyon on a private tour (mandatory if you want to be in the canyon) by Leon, a Navajo woman who grew up in this beautiful canyon.  Driving a four wheel drive truck, she was able to navigate the sandy floor of the canyon.  The tall canyon walls surround you as you navigate the labyrinth of Canyon de Chelly and Canyon del Muerto.

Archeological evidence indicates that people have lived here for nearly 5000 years.  Petroglyphs and pictographs have been discovered, along with ancient dwellings made by the Puebloans (the ancients) dating back over 2000 years.

More than 2500 archeological sites have been explored and catalogued within the canyon.  Among the most notable ruins were the White House and Antelope House.  We were able to get up pretty close to the White House Ruins and were impressed by the large size of the dwelling.  It was occupied by the Puebloans about 1000 years ago.  In front of these ruins, some Navajo artists display their crafts and appreciate tourists taking the time to look and buy their beautiful art pieces.

After our tour in the interior of the canyon, we took the perimeter drives to see the canyon from above.  Having both perspectives offered us completely different experiences of life here in Canyon de Chelly.  At the various outlooks were more artists and I bought some pottery and etchings which I will treasure because I had the opportunity to meet the artists.

Mummy Cave Ruin, which is seen from the North Rim Drive, was named because two well-preserved mummies were found completely wrapped in corn husks and covered with eagle feathers and rabbit pelts.

Another interesting point seen from the North Rim Drive is Massacre Cave.

During the Spanish military expedition of 1805, when the Spanish Conquistadors came to the New World to look for gold, they took many Native Americans as prisoners because they believed that they weren’t sharing the location of the gold.  They killed many as well.  The Navajo were retaliating by raiding the Spanish settlements that were encroaching on their territories.  The Spaniards were equipped with rifles and bayonets, while the Navajo had their bows and arrows.  One of the largest massacres occurred at Canyon de Chelly when over 115 Navajo were killed.  The story goes like this:  When the Navajo people learned that the Conquistadors were on their way to their canyon, the women, children and elderly took refuge in a cave on a ledge above the canyon floor while the men went off to fight the invaders.  The Spaniards pushed through and found the hiding place.  One brave Navajo woman who spoke Spanish, was sent out to negotiate with the Spaniards.  During the negotiation, the woman and man got into an argument and both fell off the ledge and toppled to their deaths.

This caused mayhem to ensue, and the Spaniards entered the cave and began a huge shooting spree.  Bullets ricocheted off the walls of the cave and hit the people inside.  At the end of the barrage, over 115 Navajo were killed within the cave.

Treasures have been found buried deep inside many of the caves here in the Canyon.  The Navajo hid their valuables from the Spaniards, and many were never able to return to claim them.  Pottery and jewelry were among the special items discovered many years later.  I’m sure there are still treasures buried deep inside many of the caves as it would be impossible to explore each and every one.

The most notable stop on the South Rim Drive is Spider Rock.  This gigantic 800 foot sandstone spire rises from the canyon floor and the Navajo people believe that the Spider Woman lives here.  She is the one who teaches the Navajo women how to weave!

Of the places we visited within the Navajo Nation, Canyon de Chelly was where I felt most connected to the spirit of the Navajo people.  There was an aura surrounding this area which was unique and spiritual.  We also sampled some traditional Navajo food called Navajo Bread.  Served up with honey, it was a special treat and reminded me of the crostelle that are made during Carnevale in Italy.

Collegamento con il mondo antico in Canyon De Chelly, in mezzo della Nazione Navajo, è un’esperienza diversa dalle altre che abbiamo provato durante il nostro viaggio del sud-ovest. Abbiamo fatto un tour privato (obbligatorio se si vuole essere nel canyon) con Leon, una donna Navajo che è cresciuto in questo bellissimo canyon. Con una macchina a quattro ruote, eraviamo in grado di navigare il fondo sabbioso del canyon. Le pareti del canyon alte ci circondavano mentre si navigava nel labirinto di Canyon de Chelly e il Canyon del Muerto. L’evidenza archeologica indica che la gente ha vissuto qui per quasi 5000 anni. Petroglifi e pittogrammi sono stati scoperti, insieme ad antiche abitazioni fatte dai Puebloans (gli antichi) risalente a oltre 2000 anni. Più di 2500 siti archeologici sono stati esplorati e catalogati all’interno del canyon. Tra le rovine più importanti c’erai la Casa Bianca e la Casa Antelope. Siamo stati in grado di vedere da molto vicino le rovine della Casa Bianca e siamo rimasti colpiti dalla grande dimensione dell’abitazione. E ‘stato occupato dai Puebloans circa 1000 anni fa. Di fronte a queste rovine, alcuni artisti espongono le loro artigiani Navajo e apprezzano i turisti che passano un po di tempo a guardare e comprare le loro opere d’arte belle.

Dopo la nostra visita all’interno del canyon, abbiamo preso la strada perimetrale per vedere il canyon dall’alto. Avendo entrambe le prospettive ci offre esperienze completamente diverse della vita qui a Canyon de Chelly. Alle fermate diverse erano più artisti e ho comprato alcune ceramiche e incisioni che farò tesoro di perché ho avuto l’opportunità d’incontrare gli artisti.

Le ruine di Mummy Cave, che si vedano dal North Rim Drive, sono state nominate perché due mummie ben conservate sono state trovate completamente avvolte in bucce di mais e coperte di piume d’aquila e pellicce di coniglio.

Un altro punto interessante visto dal North Rim Drive è Massacre Cave. Durante la spedizione militare spagnola del 1805, quando i Conquistadores spagnoli vennero nel Nuovo Mondo a cercare l’oro, hanno preso molti nativi americani come prigionieri perché credevano che non stavano condividendo la posizione del l’oro. Hanno anche ucciso molti. Il Navajo si vindicavano ad attaccare gli insediamenti spagnoli che invadevano nei loro territori. Gli spagnoli sono avevano fucili e baionette, mentre i Navajo avevano archi e frecce. Uno dei più grandi massacri fu a Canyon de Chelly, quando oltre 115 Navajo sono stati uccisi. La storia è questa: Quando il popolo Navajo imparo` che i conquistadores arrivano verso il loro canyon, le donne, i bambini e gli anziani si rifugano in una grotta su una sporgenza sopra il fondo del canyon, mentre gli uomini andavano a combattere gli invasori. Gli spagnoli hanno avvanzato e hanno scoperto il nascondiglio. Una donna coraggiosa Navajo che parlava spagnolo, è stato spinta a negoziare con gli spagnoli. Durante la negoziazione, la donna e l’uomo hanno avuto una discussione e sono caduti giù dal bordo e sono cascati alla morte. Questo caos ha causato una grande battaglia, e gli spagnoli entrò nella grotta e cominciò il boom di tiro. I proiettili rimbalzò sulle pareti della grotta e hanno colpito le persone all’interno. Alla fine dello sbarramento, oltre 115 Navajo sono stati uccisi all’interno della grotta.

Tesori sono stati trovati sepolti nel profondo delle grotte qui nel Canyon. Il Navajo nascondevano gli oggetti di valore dagli spagnoli, e molti non sono mai stati in grado di tornare ad ottenerli. Ceramiche e gioielli erano tra gli oggetti speciali scoperti molti anni più tardi. Sono sicura che ci sono ancora i tesori sepolti nel profondo delle grotte siccome sarebbe impossibile esplorare tutte le grotte.

La fermata più notevole sul South Rim Drive è Spider Rock. Questo gigantesco pico di arenaria si alza dal fondo del canyon e la gente Navajo credono che la donna ragno vive qui. E` lei che insegna alle donne Navajo come tessere!

Tra i posti che abbiamo visitato all’interno della Navajo Nation, Canyon de Chelly era dove mi sentivo più legata allo spirito del popolo Navajo. C’èra  un aura che circondava questa zona che era unica e spirituale.  Abbiamo anche provato del cibo tradizionale dei Navajo chiamato Pane dei Navajo.  Servito con miele, era un dolce speciale che mi faceva ricordare le crostelle che sono fatte durante Carnevale in Italia.

6 responses »

  1. Great pictures!

    As I recall, the spanish didn’t so much enter the cave as fire from a vantage point where they couldn’t quite see the victims. That’s why they fired on the back of the cave, to cause the bullets to ricochet back down on the victims.

    • Thanks for the clarification! That makes sense 🙂 Our Navajo guide told us the story – that’s probably the rendition she heard! Have you done some interesting studies on this? If so, I’d be very interested in hearing about it! Thanks for visiting and hope to see you again.

      • I used to teach in Chinle and passed Canyon de Chelley on a regular basis. I read a lot about Massacre cave, and of course people talked about it, people used to ask me if I heard the screams when I drove by at night, but I can’t say that I ever studied it to directly. I do recall that the documentary evidence is slim; you have to read between the lines (an expedition that went through an enormous amount of ammunition …inexplicably). I also know that in local folk history there has been an tendency to fuse this with the story of the Long Walk and blame it on Carson. Fascinating stuff. I’m sorry I don’t have more details in my mind at the moment.

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